Nuestros periódicos – 58 – de dientes y hormigones

Perdonen la frecuencia con que últimamente pongo aquí “entradas” de esta serie, pero no puedo por menos. En este caso no se trata de imperfecciones de tipo lingüístico, o fijarme en el dedo en vez de en la luna (pues en la luna seguro que ya nos fijamos todos), sino de contenido científico, concretamente de Química y, más concretamente, de Química del Estado Sólido ¡Me han tocado la fibra!

En un periódico nacional on line encuentro un artículo en el que se hacen eco de un descubrimiento científico. Aquí lo pueden ustedes leer. El titular de la noticia es

El diente de lapa es el elemento biológico más duro, según un estudio

Hasta ahí de acuerdo. Y en la entradilla nos dicen que: “Están formados por un compuesto de proteína mineral denominado goethita, un mineral de la clase de los hidróxidos que presenta un 63 % de hierro en su composición“. (Aunque no estoy seguro de si es correcto comenzar la entradilla utilizando un plural cuando se refiere al titular y en éste se ha utilizado el singular). ¿Nos están diciendo que hay una proteína mineral que se llama “goethita”, que resulta que es un óxido? (pero, ¿no era una proteína? ¿mineral, a más señas?).

Vale … pero no. Porque eso de “proteína mineral” me chirría: las proteínas son moléculas orgánicas y “lo mineral” es inorgánico. Luego es IMPOSIBLE que existan “proteínas minerales”. Cierto que cuando en las arcillas (inorgánico, mineral) se insertan moléculas orgánicas, al compuesto resultante se le suele denominar una “organo-arcilla”, pero no es el caso que nos ocupa.

Entonces uno se va al artículo científico original y se encuentra con … nada de lo que nos cuenta el gacetillero. Pues en realidad los dientes de las lapas constituyen un típico ejemplo de lo que se denominan materiales compuestos o “composites“, constituidos por una proteína que actúa de matriz, en la que se dispersan cristales de goethita, un oxohidróxido de hierro de fórmula FeO(OH). Sin que sea una analogía muy buena, imaginen los cantos rodados dispersos en el cemento, constituyendo el hormigón: aquí la “matriz” es inorgánica (el cemento), el “relleno” es inorgánico (el canto rodado) y el “composite” es el hormigón, mientras que en el diente de lapa (“composite”) la matriz es orgánica (proteína) y el relleno inorgánico (goethita). Lo que los científicos han encontrado ahora es que los cristales de goethita tienen forma y tamaño de nanofibras (con una longitud del orden de 5 milésimas de milímetro y un diámetro de algo menos de una milésima de milímetro) y es precisamente esa anisotropía estructural y su ordenación más o menos paralela la que le confiere al diente de lapa-“composite” sus extraordinarias propiedades mecánicas.

Y sí, en la goethita el contenido en masa de hierro es del 63 %, eso lo puede determinar cualquier estudiante de primer curso de Química (bueno … decir “cualquier” quizá sea demasiado aventurado). Pero ojo, es la goethita la que contiene un 63% de hierro, no el diente de lapa, que contendrá mucho menos. Y no tiene tanto que ver la cantidad de hierro como su forma con la dureza; fíjense en la herrumbre, con prácticamente el mismo contenido que la goethita, pero se desmenuza con los dedos.

De nada por la clase, encantado, es gratis.

Vamos, que decir eso de “proteína mineral” es tan absurdo como aquéllo que leí en cierta ocasión de “saponita inorgánica”, pues la saponita es un silicato – inorgánica por tanto – que pertence al grupo de las esmectitas, y si es un silicato, pues es inorgánica, pero eso ya lo dejaremos para otro día.

Y pienso: si cometen estos errores y los detecto porque los temas caen dentro de mi campo de trabajo, ¿los cometerán también en otros campos de los que no tengo ni idea? ¿Historia? ¿Música? ¿Economía? ¿Geología? ¿Filosofía? ¿Cuántas mentiras nos estarán contando?

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